Diciotto anni fa, quando un primo coronavirus emerse in Cina e causò un’epidemia di sindrome respiratoria acuta grave (SARS), l’e-commerce non esisteva in Cina. Il panorama si è rivelato radicalmente diverso all’inizio del 2020, quando una nuova epidemia di coronavirus, in seguito denominata Covid-19, ha colpito il Paese. Confinati in casa per paura dell’epidemia, i cinesi si sono riversati sui loro smartphone, cliccando sulle loro applicazioni preferite per potersi consegnare velocemente i pasti, ma anche frutta, verdura, salumi e quindi evitare supermercati.

Negli ultimi anni, il commercio online ha attraversato una fase di crescita estremamente rapida in Cina, portando all’emergere di colossi come Alibaba, JD.com o Meituan (supportati da Tencent) con il supporto delle autorità che lo vedono come un motore di crescita importante per l’economia. Questi diversi attori sono usciti ancora più forti dalla crisi sanitaria che ha accelerato i consumi su Internet. Secondo il Nielsen Institute, la quota dell’e-commerce sulle vendite al dettaglio in Cina è passata dal 25% nella prima metà del 2019, al 32% nella prima metà del 2020 e al 40% a giugno.

Nuovi utenti
Al culmine della crisi sanitaria, nelle strade deserte di grandi megalopoli come Pechino e Shanghai, gli addetti alle consegne delle piattaforme Ele.me e Meituan erano soli a sfidare il freddo per consegnare i pasti alle loro case. Anche il settore alimentare online si è distinto in particolare poiché i consumatori cinesi evitavano ristoranti e negozi fisici. Al punto da diventare il “nuovo campo di battaglia” per i giganti cinesi, osservano in una recente nota gli analisti di HSBC. Rappresentando solo il 3% delle vendite al dettaglio su Internet in Cina lo scorso anno, il mercato dovrebbe raddoppiare entro il 2022 per superare i 100 miliardi di dollari (690 miliardi di yuan), secondo l’istituto iResearch.

Fino a poco tempo, la vendita di prodotti freschi online non era una priorità per i giganti cinesi di Internet. “I margini erano bassi, la consegna era costosa e avevano altre priorità“, afferma HSBC. Ma mentre la crescita degli utenti Internet sta rallentando (904 milioni di utenti Internet in Cina, + 6% rispetto a giugno 2019), questo settore sembra ora essere un motore di crescita. La vendita di prodotti freschi online è “il modo migliore per i giganti di Internet di acquisire nuovi utenti a cui possono poi vendere altri articoli nei loro vasti ecosistemi“, ritiene HSBC.

Ma la consegna di cibo fresco richiede magazzini sofisticati, un complesso controllo della catena del freddo e un sistema di consegna altamente efficiente, estremamente costoso. È questa esperienza che Alibaba è venuta a cercare acquisendo una partecipazione in Sun Art tre anni fa e acquistando le azioni di Auchan questo autunno.